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2021/2/3

用數學拯救倫敦霍亂


作者:

回顧歷史上,有許多次嚴重的疫情,其中有一次,數學扮演了關鍵的角色,那是1854年倫敦蘇活區的霍亂。

十九世紀的有250萬人居住在,嗯,髒髒臭臭的倫敦。當時的倫敦湧入大量人口,衛生觀念與基礎設施都不足,牲畜與人們共同生活,排泄物與垃圾沒有好好管理與清潔(有時候就直接在地下室挖一個糞坑)。倫敦繁榮的代價是骯髒,還有骯髒中滋長的傳染病。

當時,霍亂是很嚴重的傳染病。在1854年前倫敦已經爆發過兩次大規模的霍亂,死了將近1萬5千人。可倫敦當局對此束手無策,當時的主流觀點認為霍亂是「空氣傳染」,加上你知道,就臭臭的嘛,弄乾淨點總是好的。所以他們把街道、糞坑都整理乾淨,再把穢物垃圾一股腦倒進河裡沖走。

問題是當時的飲用水也是河水。

當時有一位醫生約翰.史諾(J. Snow),覺得這完全是錯誤的行為,因為他認同另一派觀點:霍亂是水傳染。1854年,當倫敦蘇活區爆發嚴重的霍亂,幾天之內有許多人死去。住在附近的史諾沒有選擇逃離避難,反而展開詳盡的調查。他知道蘇活區有一個許多人使用的汲水幫浦,他挨家挨戶調查,詢問是否有飲用該幫浦的水,以及是否有家人因為霍亂喪生。

他得出了結論:許多飲用那個幫浦水的家庭都有人喪命,沒有飲用的多逃過一劫。他有了一份強而有力的數據佐證,但他需要更簡單,能讓人更一目了然的呈現方式。

於是他繪製了一張地圖,地圖上好些門牌旁都有一條黑色的柱子,代表的就是住在這裡的人,有多少人因為霍亂而喪生。從這張圖可以清楚看到,以那個幫浦為中心,越靠近幫浦的區域有越多門牌上被註記了長長的黑色柱條。史諾帶著這張地圖去宣揚他的論點,最終,倫敦當局認同史諾的論點,卸下了幫浦手把(註)。

之後的霍亂爆發,人們也因為意識到水傳染,特別注意飲用水的來源,霍亂不再是宛如黑死病一樣的存在。這一切當然不能完全歸功於史諾的統計地圖,但它扮演了一個很重要的腳色,讓更多人一眼就知道史諾想傳遞的資訊。

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註:卸下把手的幫浦後來被移了位置,但依然保留在倫敦蘇活區,請參考留言的圖片,如果有機會去倫敦玩順路,可以繞過去看看這個不起眼卻有著重大歷史意義的小景點。

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